与唐代那些纯粹的官员书法家相比,宋代名家大多是自命不凡的文人。他们精通经史,饱学诗文,甚至兼擅绘画,根本不把前代的书法家放在眼里,注重自我表现,由此形成了“尚意”的书风。宋代书法尚意的审美标准,就是要求书法家具有广博的学识,书法创作要注重表现哲理、人品性情和个人意趣。这是宋代文人士大夫试图通过书法来表达自己的审美要求和塑造理想的审美对象所造成的必然结果。其代表人物就是被后人称为“宋四家”的“苏黄米蔡”。前三者分别是苏轼、黄庭坚、米芾,毫无疑问,唯独“蔡”存有疑义。有人说,原本是指蔡京,后来因为蔡京成为奸臣,人们便以蔡襄替代了蔡京;也有人说,原本是指蔡襄,而在蔡京成为当朝宰相时,利用自己的权势和影响,替代了原本是“宋四家”之一的蔡襄。

  其实,“蔡”就是指蔡襄。蔡襄与蔡京是同乡(今福建莆田)同族的兄弟,蔡襄比蔡京年长35岁。尽管蔡京的书法姿媚豪健,在他权倾朝野时影响很大,而且深得宋徽宗的赏识,常为徽宗皇帝的画作题款。但这只是昙花一现,随着他被贬出朝廷,因臭名昭著,最终饿死在破庙里,他的书法的影响也就烟消云散了。

  蔡襄的书法在宋代风靡一时,被誉为当世第一。上至皇帝,下至朝臣,无不推崇。宋仁宗对他的书法十分欣赏,亲命他书《元舅陇西王碑》文。后来,徽宗、高宗皇帝也都赞扬蔡书,称他是“宋之鲁公”、“本朝诸臣之冠”。年辈长于蔡襄的诗人梅尧臣则把蔡襄与钟、王相提并论;文学家欧阳修也推崇并学习蔡书,还请蔡襄书写自己的《集古录目序》。